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Les peintres de l'atelier décors ©onb

The Workshops

à propos

Workshops and excellence in the arts of the stage

Operas, ballets... None of this would exist without the work of the workshops and stage professions. Artisans of rare, infinitely precise techniques, the craftsmen and technicians produce the sets and costumes for lyrical and dance performances. Dressmakers, wigmakers, scenic designers, painters, electricians, carpenters, sewers, stage technicians, fly crew and many others all contribute to the success of the shows.

A far cry from industrialisation and automation, their expertise is a true form of heritage that must be preserved and an exceptional source of resources at a regional and national level.

While the dressmaking, prop and costume decoration workshops are still located in the Grand Theatre, the stage design workshops occupy a large hangar in the Bacalan district of Bordeaux.

The Workshops and Professions of the Stage are directed by Caroline Boulay.

Here is a detailed outline of the different stages of design and production:

The design and production of sets and costumes follows a series of steps that are essential for the project to progress. It begins with the creation of models by guest designers, which are assessed by the production management composed of the Production Manager and the Master Designers: set (construction, painting, scenic elements, metalwork), machinery, lighting, props, sound, sewing, wardrobe, wigs and make-up.

The Master Designers assess the technical feasibility of the project and its adaptability to the theatre.

Set Design

Once the overall project for the show has been validated, the construction and painting workshops swing into action.

A 3D model is made to a scale of 1:50 using materials such as wood, cardboard, paper and polystyrene. It gives an overall view of the set and the technical and artistic specifications.

This initial approach allows an estimation of production requirements in terms of materials and work time.

Next, the Master Set Builder and Master Painter prepare the measurement data sheets, which are essential for making any set.

The set is then made.

Next, the scenic elements are added and the paint applied according to the model. The painters produce the large canvases and the Set Designer makes all the scenic elements.

Set workshop

  • Construction: carpentry and metalwork

The Set Builder makes all the rigid parts of the set, usually using wood and plywood.

He also makes the frames that will be covered with cloth by the Drape Designer. In recent years, aluminium has been used to make sets lighter. Platforms (or risers) are usually made of a wooden or iron frame topped with a thick plywood “lid”. The structures are made of modular components to make them easily transportable and are assembled on stage. Lightness and ease of assembly and disassembly, especially for set changes during the performance, are the principal criterion for theatre constructions.

  • Sculpture

This plays an important role in set design.

The Sculptor makes all the 3d scenic elements: capitals, columns, statues, bas-reliefs...

They use different techniques, such as sculpting composite materials (polystyrene, Styrofoam, expanded foam etc.) or clay modelling.

They then take a mould of the sculpture and make a cast to be able to produce one or several copies in polyester resin.

  • Drapes

The Drape Designer first prepares the backdrop. They begin by sewing several strips of cloth together until the desired dimensions are obtained.

The backdrop is often made of canvas, but tulle is also sometimes used to allow a certain transparency and for lighting effects, or to create an effect of appearing and disappearing. The backdrop is then tacked to the workshop floor, meaning it is fixed with stitching for the duration of the painting process. It is prepared with paste to provide a base coat for painting. Once the cloth has been finished, the Drape Designer adds hems along the sides and a hem pocket on the bottom into which a pipe is inserted. Along the top edge, grommets and ties are inserted with a cord to allow it to be hung.

The Drape Designer also sews all the fabric decor.

  • Painting

The Painter transfers the drawing from the model to the backdrop using the grid method, a technique used to copy and enlarge drawings. Once the initial charcoal drawing is finished, the cloth is painted with a brush, gun or sprayer. The brushes have long handles to allow the painters to work standing up and walk on the cloth fixed to the floor.

Different decorative painting techniques can be used depending on the desired effect. Certain historical methods and processes directly inherited from the past are still used, especially the skills of the Renaissance masters. Nevertheless, for practical reasons, these are increasingly being replaced by modern techniques and materials such as acrylic paint and vinyl binder. In the set design workshops, the painters tack the cloths to the floor before painting them.

A backdrop for the stage in the Grand Theatre of Bordeaux measures roughly 10 metres high by 16 metres wide.

Wardrobe Department

  • Costume design

The Opéra National de Bordeaux invites a Costume Designer to produce designs for all the costumes in the form of sketches and colour paintings. Before production begins, the Designer chooses a selection of samples of the fabrics required to make them.

t The Head of the Wardrobe Department then calculates the length of fabric needed for each costume. She first makes patterns according to the measurements of the artists and extras. Next, she cuts the fabric and gives it to the dressmakers so they can start making the costumes. She does the first fitting, makes any alterations and then does the second fitting. When the costume is finished, it is decorated and embellished using fabric paint applied with a brush or gun. It can also be dyed to achieve certain effects.

  • Costume Decoration

The costume decoration workshop makes all the costume accessories such as belts, bags and hats.

It is also in charge of embellishing and painting the costumes. It makes all the specific or unusual costumes that require a mixture of sewing and carpentry, such as animals or geometric shapes.

 Stage crew

  • Machinery

Once finished, the set elements are disassembled and transported from the workshops (located near the Pont d'Aquitaine) to the Grand Theatre in lorries owned by the Opéra National de Bordeaux. They are taken directly to the back of the stage using a pallet truck. The Head Technician separates the scenic elements into three parts: left, right and centre. Depending on the type of element, they are assembled according to a precise plan drawn up by the Scenic Designer.

The Stage Technicians work on the stage or on catwalks manoeuvring the rigging system, and sometimes make adjustments to the set to adapt it to the stage. They often have to work very quickly, especially when elements have to be entirely disassembled during the interval in order to install the following set. The technicians control all the technical elements on stage. They raise and lower (“fly” in theatre terms) the painted drapes by hand or using machinery. They also control the machinery for elements that appear from beneath the stage.

  • Lighting

The lighting plays a crucial role in the effect of the show.

The lighting design for a performance is produced by a guest Lighting Designer or one of the theatre’s own Lighting Designers. They prepare the installation of the different lights according to the stage requirements and the desired effect. The light can be filtered using coloured filters called gels. Each light or group of lights has its own circuit connected to a computer. Once the adjustments are complete, the different atmospheres are produced. Each effect is recorded and will be turned on during the show following a given cue in the music. This allows a succession of atmospheres to be produced for different scenes in the show.

  • Props

The Scenic Designer is also in charge of the models and drawings of different parts of the set design. These include scenic elements and props (crockery, chandelier, mirror, weapons etc.) Sometimes, certain historical items cannot be found in stores because they are too specific, so they are made in the Stage Crew’s workshop.

The Stage Crew is there to “dress the stage”. They install and remove all the props during every performance. They are also in charge of special effects such as fire, smoke, wind, rain and snow and make costume accessories such as bags or umbrellas.

  • Dressers

The Dressers are in charge of preparing, altering and distributing the costumes and accessories (hats, gloves, jewellery, shoes etc.) in the dressing rooms for the artists, chorus members, ballet dancers and extras in preparation for lyrical and choreographic performances. If the production has come from a different theatre, the Dressers adjust the costumes to the measurements of the artists at the Opéra National de Bordeaux. They are also in charge of following-up the costume design for the artists and extras. The costumes are cleaned and any repairs are made at the end of each performance. Between 100 and 150 costumes are used on average for an opera! This department also manages the storage of costumes.

  • Sound

During performances at the Opéra National de Bordeaux, the audience benefits from the theatre’s acoustics and hear the natural sound directly from the orchestra and singers. On stage and backstage, however, it is essential for the artists (singers, dancers etc.) to have a “foldback” system allowing them to hear the orchestra in a homologous way from within the set. When ballets are not accompanied by an orchestra, the Sound Operator plays the recording for shows and the sound effects on cue for operas.

  • Wigs

Wigs can be made from models designed by the Costume Designer. They are made in the theatre by the Wigmakers, along with any other hairpieces (moustaches, beards etc.). The Wigmakers are also there on the day of the performance to fit the wigs and prepare the artists and extras.

  • Make-up

The Make-up Artists follow the instructions on the costume designer’s models to do the artists’ and extras’ make-up. They are on site throughout the show. Make-up makes facial features more visible from a distance and accentuates expressions. In some cases, it even defines a character’s role.

Production Management

The Production Management coordinates the work of all the technical departments according to the schedule and is in charge of the technical budgets for production and operating. The department is in direct contact with the Scenic and Costume Designers for new productions and organises the making of sets, props, costumes and wigs in the Opera’s workshops. It plans investments for the renewal of technical equipment and ensures it is properly maintained and kept in good working condition in compliance with safety regulations.

As well as operas, ballets, operettas and concerts, the technical teams are also in charge of the design and installation of exhibitions.

The Design Office

The Design Office plans the installation of sets on the stage of the Opéra National de Bordeaux, whether they have been made by the Opera or have come from a partner theatre or have been hired. It also evaluates the installation and adaptation of sets for different theatres or venues scheduled for tours.

It prepares the (technical) drawings for the set production for the workshops. It updates the plans for the show and makes note of any changes to the positioning of scenic elements made during rehearsals. It prepares the technical data sheets for all the shows, ensures technical photos are taken of the production and draws up inventories of the different scenic elements that make up the set.

 Text by Giulio Achilli

La réalisation des décors

Lorsque l’ensemble d’un projet de spectacle est validé, les ateliers de construction et de peinture décorative entrent en action.

Une maquette en trois dimensions réalisée à l’échelle 1/50e est fabriquée avec des matériaux tels que le bois, le carton, le papier, le polystyrène… Elle donne un aperçu général du décor et des impératifs techniques et artistiques.

Cette première approche aboutit à l’estimation des besoins matériels et du temps de travail nécessaire à la réalisation.

Puis, le chef constructeur et le chef peintre préparent des feuilles de mesures, outils de travail indispensable à la réalisation de tout décor.

L’élément de décor est alors construit.

On procède ensuite à l’application des éléments sculptés et aux peintures conformément à la maquette. Parallèlement, les peintres réalisent les grandes toiles et le sculpteur élabore tous les volumes.


Le constructeur réalise les parties rigides du décor, le plus souvent en bois et contre-plaqué.

Il confectionne aussi des châssis qui seront entoilés par le voilier.

On utilise depuis quelques années l’aluminium pour alléger le décor. Les parties praticables de la scène ont normalement une ossature en bois ou en fer recouverte d’un « plancher » en contre-plaqué épais. Les  constructions sont divisées en éléments afin de les rendre transportables. Puis, une fois sur le plateau, ils sont assemblés. La légèreté ainsi que la facilité du montage et du démontage, particulièrement pour les changements pendant le spectacle, sont les principales caractéristiques des constructions de théâtre.


Elle tient une place importante dans le décor.

Le sculpteur exécute tout ce qui apparaît en volume : des chapiteaux, des colonnes, des statues, des bas-reliefs…

Il emploie diverses techniques comme la taille de matériaux composites (polystyrène, styrofoam, mousse expansée…) mais aussi le modelage de la terre.

Il prend ensuite une empreinte de la sculpture puis réalise un moulage pour faire de celle-ci une ou plusieurs copies en résine polyester.


Le voilier prépare d’abord la toile de fond : il procède à la couture de plusieurs lès de toile jusqu’à l’obtention des dimensions nécessaires.

On utilise le plus souvent de la toile, mais parfois aussi du tulle qui permet les transparences, les jeux d’éclairage, les effets d’apparition et de disparition. Cette toile est ensuite broquetée  sur le plancher de l’atelier, c'est-à-dire qu’elle est fixée à l’aide de pointes pendant toute la durée de l’intervention des peintres. Puis, on la prépare en l’encollant afin d’avoir une base pour la peinture. Une fois la peinture de la toile terminée, le voilier fait des ourlets latéraux et un fourreau au bas de la toile dans lequel sera fixée une perche ; sur la partie supérieure, une sangle est posée avec des œillets et des liens qui permettront de la suspendre.

Le voilier coud aussi l’ensemble des étoffes du décor. 


Le dessin de la maquette est reporté par le peintre sur la toile à l’aide d’un agrandissement au carreau. Cette technique permet de reproduire des dessins de grandes dimensions. Une fois le dessin au fusain terminé, on exécute la peinture au pinceau, au pistolet et au vaporisateur. Les pinceaux utilisés sont munis de longs manches permettant aux peintres de travailler debout en marchant sur la toile fixée au plancher.

Les techniques de la peinture décorative sont multiples et adaptées à l’effet recherché. On utilise encore des moyens et des procédés directement hérités des anciens, notamment du savoir-faire des maîtres de la Renaissance. Cependant, pour des raisons pratiques, on tend de plus en plus à privilégier les techniques et les matériaux modernes  : peinture acrylique, liant vinylique… Dans les ateliers de décors, les peintres broquettent les toiles sur le plancher avant de les peindre.

Les dimensions des toiles de fond pour le plateau du Grand-Théâtre de Bordeaux sont d’environ 10 mètres de hauteur sur 16 mètres de largeur.

La réalisation des costumes


Changement de décor ©Caroline Notari - ONB


Une fois terminés, les décors sont transportés démontés depuis ateliers (situés à côté du Pont d’Aquitaine) jusqu’au Grand-Théâtre dans les camions de l’Opéra National de Bordeaux ; ils sont amenés, à l’aide d’un monte-charge, directement à l’arrière du plateau de la scène. Le chef machiniste divise les éléments de décor en trois parties : côté cour, côté jardin et au centre. Selon les caractéristiques du décor, les éléments sont montés suivant un plan précis établi par le décorateur.

Les machinistes travaillent sur le plateau ou sur des passerelles, manœuvrant des cintres, et interviennent parfois sur les décors afin de les adapter au plateau. Ils sont souvent obligés d’intervenir très rapidement, notamment quand des parties de décor doivent être entièrement démontées pendant l’entracte, afin de mettre en place le décor suivant. Les machinistes régissent tout élément technique présent sur scène. Ils lèvent et baissent (dans le langage du théâtre on dit « appuyer » et « charger »), manuellement ou à l’aide de moteurs, les toiles peintes. Ils activent aussi la machinerie pour les apparitions venant du dessous de la scène.


La lumière occupe une place extrêmement importante dans le « rendu » du spectacle.

La création de lumière pour un spectacle est réalisée par un éclairagiste invité ou appartenant au théâtre. L’éclairagiste prépare l’implantation de divers projecteurs en fonction des exigences de la scène et des effets recherchés. La lumière peut être filtrée à travers des films colorés appelés gélatines. Chaque appareil source de lumière, ou série d’appareils, possède un circuit propre relié à un ordinateur. Après les réglages, on réalise les différentes ambiances d’éclairage. Chaque effet créé est enregistré et sera appelé pendant le spectacle au moment musical déterminé. Cela permet d’avoir une succession d’ambiances différentes en fonction des scènes du spectacle.


Le décorateur a également en charge les maquettes et dessins des accessoires liés au décor. On entend par accessoire le mobilier et les objets présents sur scène (vaisselle, chandelier, miroir, armes…). Si l’on ne peut trouver les objets d’époque dans le commerce de par leur spécificité, ils sont réalisés dans l’atelier des accessoiristes.

Les accessoiristes sont là pour « servir la pièce », c'est-à-dire qu’ils effectuent la mise en place et la remise des accessoires pendant les représentations. Ils ont également la responsabilité des effets spéciaux : feux, fumée, vent, pluie, neige… D’autre part, ils réalisent des accessoires liés au costume tels que les sacs, parapluies…


Ce service est chargé de préparer, retoucher et répartir dans les loges les costumes et leurs accessoires (chapeau, gants, bijoux, chaussures…) pour les artistes, les chœurs, le ballet et la figuration, en vue des spectacles tant lyriques que chorégraphiques. Quand les productions proviennent d’autres théâtres, les habilleuses adaptent les costumes aux mesures des artistes de l’Opéra National de Bordeaux. Elles s’occupent également du suivi de l’habillage des artistes et des figurants. Un nettoyage et une remise en état des costumes sont effectués à chaque représentation. En moyenne, cent à cent cinquante costumes sont utilisés pour un opéra. Le stockage des costumes est aussi géré par ce service.


Pour une production à l’Opéra National de Bordeaux, les spectateurs bénéficient de l’acoustique de la salle et perçoivent le son direct et naturel de l’orchestre et des chanteurs. Sur scène et en coulisse, il est indispensable aux artistes (chanteurs, danseurs…) d’avoir un « retour-son » pour leur permettre d’entendre l’orchestre d’une manière homogène dans l’ensemble du décor. Quand les ballets ne sont pas accompagnés par l’orchestre, le régisseur envoie les bandes-son des spectacles ainsi que les effets sonores particuliers pour les opéras.

Les perruques

Le maquillage

Producer, Broadcaster, Student

Download the technical specifications sheet of the Grand-Théâtre. (French version)

Le Bureau d’étude planifie l’implantation des décors sur la scène de l’Opéra National de Bordeaux, qu’ils soient créés par l’Opéra, ou qu’ils arrivent d’un autre théâtre coproducteur ou loueur. Il réalise également l’étude d’implantation et d’adaptation des décors dans les différents théâtres ou lieux projetés pour les tournées.

Il prépare les dessins (techniques) pour la fabrication des décors par les ateliers. Il tient à jour les plans du spectacle et note toutes les modifications qui sont apportées par rapport à l’emplacement du décor pendant les répétitions. Il prépare les fiches techniques de tous les spectacles, ainsi que la prise de photos techniques de la production et les inventaires des différents éléments qui composent le décor.

En coulisses, art et métiers de la scène

Dans notre actualité 

À propos de la série En coulisses, art et métiers de la scène

Série réalisée avec le soutien de RAS Production / La Distillerie, Mécène de l’Opéra National de Bordeaux